南管音樂依內容可分為「指」、「曲」、「譜」三大類。
  「指」即"指套",亦稱"套曲",因重視琵琶指法,亦稱"指套",是一種有詞、有譜、有指法(即琵琶彈奏指法)、比較完整的套曲。 每套套曲由兩首至七首散曲組成,結構包含引子、正曲與尾聲三部分,共50大套。 其中詞所記載的,大都為才子佳人的故事。

  「曲」即散曲,又稱草曲,只唱不說。 有譜、有詞,一般由上四管伴奏,以泉州土腔演唱,其特色是唱曲的人手執拍板控制節拍,這與漢代的相和歌相同。在臺灣,最常聽到的南管演出,就是曲!曲詞的內容,主要取材於唐宋傳奇、宋元話本和宋元及明代戲文人物故事。

   「譜」是有標題的器樂套曲,附有琵琶彈法,屬於一種「標題音樂」,每套包括三支至十多支曲牌,共16大套。 內容多為描述四季景色、花鳥昆蟲或駿馬奔馳等情景。